Terug naar overzicht

Epic Cols: Col de la Loze

Geschreven en gefotografeerd door Daniel Hughes voor Epic Cols.

De statistieken:

- Afstand: 21.5 km
- Hoogteverschil: 1,671 m
- Gemiddelde stijging: 7.8%
- Maximale stijging: 21%

'Een weg als geen ander' – de Méribel-top is de finish voor etappe 17 van de Tour de France 2020. Een ruige en nieuw aangelegde beklimming (officieel geopend in 2019) die in combinatie met de Col de Madeleine, enkele kilometers eerder, zeker zal bepalen wie de Tour wint.

Méribel is gelegen in de Savoie-regio van de Noord-Franse Alpen. Het is een pittoresque skigebied dat deel uitmaakt van Les Trois Vallées – ’s werelds grootste skigebied.

De beklimming begint ongeveer 21 km van tevoren, bij Brides de Bains (633 m boven zeeniveau); het hoogteverschil is 1.671 m, met een gemiddeld stijgingspercentage van 8% over de eerste 9 km, en een maximale stijging van 21% over de laatste kilometers.

In het begin baan je je een weg naar boven door lange en brede haarspeldbochten. De weg is op de eerste plaats aangelegd om grote hoeveelheden skiverkeer te vervoeren in de winter – de weg loopt langs Les Allues, Nantgerel, Mussilon, allemaal met een prachtig uitzicht en het besef dat je het skigebied zult bereiken.

In Méribel slingert de weg zich door het dorp met zijn vele luxueuze chalets. En vanaf hier is de stijging eindeloos–het gedeelte van de beklimming waarvan de vertegenwoordiger van de Tour de France suggereerde dat er geen enkele weg was die er zo uitzag.

Tijd om te herstellen om de pijn te verdragen en ervan te kunnen genieten. De pittige 21% komt eraan. En velen houden ervan. Als je het smalle ‘no vehicle’ geplaveide pad opgaat, is het een wonder hoe de Tour de France daar naar boven en doorheen gaat; het lijkt een beetje onnatuurlijk en verrassend, terwijl alle andere top-finishes op de weg eindigen – maar dit is de charme van deze col.

Bij de markering nog 6 km te gaan, right-on-point: terug in het zadel met een stijgingspercentage van meer dan 12%.

Ik vraag me af of het voorwiel van het asfalt loskomt door de verticale helling en het is een enorme krachtinspanning van het hele lichaam nodig om vooruit te komen. Het is al eerder gezegd, de fiets maakt de mens het meest efficiënte dier (en zonder de fiets het minst efficiënte dier). Met behulp van zowel de armen als de benen, die elke centimeter van de fiets belasten – deze omstandigheid vraagt om een beresterke aandrijving. Met een mindset voor doel en prestatie, zal de groep zich hier afzonderen en zullen dieren van een ander soort kaliber ontstaan. 

Voor de aanvaller maken deze smalle en steile bochten het gemakkelijk om een visuele scheiding te creëren tussen zichzelf en anderen die proberen zich vast te klampen. De positionering zal allesbepalend zijn, en er zal sprake zijn van psychologische oorlogsvoering.

Op 5 km afstand verschijnt het woord ‘gevaar’ vaak op het wegdek. Dit zijn in de eerste plaats aanwijzingen voor de mountainbikes die op een willekeurige andere dag het parcours rijden – maar het is ook een mooie herinnering dat dit pijn gaat doen. Rechtop en over de fiets gebogen, het zicht hoe ver te gaan is verborgen door de bomen en de hellingshoeken voelen aan als zachte leugens.

Na 4 km gaat de lucht open en begint het zicht op de weg van deze waanzinnige route zich te openbaren. Hoge torens van graniet, uitzicht op skiliften en kabelbanen – het helpt allemaal om omhoog te blijven kijken. 

Bij de markering ‘nog 3 km te gaan’ en Méribel Altiport passerend, is het parcours net als Mike Tyson stoot, met uppercuts en venijnige één-twee’s, waardoor de capaciteit van iemand op de proef wordt gesteld, laat staan van iemand die vanaf Grenoble op wedstrijdtempo heeft gereden. Sprinters? Waar zullen ze zijn, om nog maar te zwijgen van de invloed die dit heeft op de klimmers en de GC-kandidaten? Tegen die tijd zullen er velen achterop zijn geraakt, en de stijgingspercentages nemen voortdurend toe.

Na een krappe bocht, in de buurt van de 2 km-markering, is er een gedeelte van uiteenlopende hellingen, die verdere mogelijkheden bieden voor opportunistische aanvallen. Een lichte afdaling om snelheid te winnen alvorens een bocht naar rechts te maken om vervolgens in een rechte lijn naar de finish rijden.

Het klinkt allemaal simpel, een rechte lijn, rij die ruwweg 1.600 meter en het is allemaal voorbij; behalve dan dat de mensen die dit super-gladde asfalt (godzijdank) hebben neergelegd, uiteraard geen waterpas van 1.600 m hadden. Ze hebben duidelijk van de lokale ‘genepi’ (een digestief uit de Alpen) genoten. Ik heb nog nooit zo’n ongelijkmatig en zwaar gedeelte gereden.

Het zal foto’s opleveren die jarenlang zullen worden gedeeld. Gezichtsuitdrukkingen van extreem lijden en angst. Hellingen van ruim 20%, veel valse toppen en één laatste uitdaging waarbij ik mij afvroeg of mijn stuur op het punt stond te breken. Elke spier, pees en doorzettingsvermogen is vereist om als overwinnaar over de finish te gaan. Ik hoop dat hun soigneurs klaar staan om hen op te vangen, want deze beklimming en deze dag is er één voor de geschiedenisboeken van de Ronde van Frankrijk.

Dit klinkt allemaal erg dramatisch, en dat zal het zeker worden. Ik wil er graag persoonlijk bij zijn om de ervaring te in me op te nemen en het allemaal te zien gebeuren. Het is een dramatisch mooie beklimming, vooral als je laat in de middag rijdt. Prachtige zonnestralen die op je afkomen en vergezichten die je ziel van nieuwe energie voorzien. Het laten ronddraaien van de cranks is je enige doel, want waarschijnlijk heb je deze speciale rit helemaal voor jezelf, want er is niemand te zien. Neem de tijd om te genieten van hoe de zon achter de tegenoverliggende vallei en de stilte van de bergen onder gaat. Je hebt het verdiend.

Voor nog meer klimmeters, kun je vanaf Courchevel 1850 naar beneden en weer omhoog rijden voor een hoogteverschil van pakweg 600 meter. Meer is mogelijk, als je verder afdaalt, maar daar worden de wegen drukker en raak je de ‘exclusief voor fietsers - route’ kwijt. Daal verder af om bij je vertrekpunt bij Brides Les Bains uit te komen om een heel bijzondere tocht af te ronden.

Om meer iconische beklimmingen van over de hele wereld te zien en erover te lezen, ga je naar: www.epiccols.com

Gerelateerd artikel